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The People Behind It

Daniel Sonnentag - Foto: Claudia Siebert
Daniel Sonnentag – Foto: Claudia Siebert

Daniel Sonnentag

Ich bin Daniel Sonnentag, ein freier Fotograf und Filmemacher aus Berlin.
Wie viele Andere habe auch ich monatelang die Nachrichten über die dramatische Situation der Menschen verfolgt, die aus Ländern wie Syrien, Irak und Afghanistan flüchten und dabei mehrfach ihr Leben aufs Spiel setzen mussten. Diese Menschen wurden in Deutschland und Europa mit gemischten Reaktionen aufgenommen.

Als Berliner bin ich in einem Viertel aufgewachsen, das im Berliner Vergleich den größten Anteil an Menschen mit Migrationshintergrund aufweist. So sind mir Konflikte, die entstehen können, wenn große Gruppen von Menschen aus für die einheimische Bevölkerung fremden Kulturkreisen zuziehen, sehr vertraut.

Eines Tages erzählte mir ein befreundeter Tanzpädagoge, dass das Educationprogramm “Tanz ist Klasse!” vom Berliner Staatsballett ein Projekt mit Kindern einer Notunterkunft beginnen werde. Hierin sah ich meine Chance, aktiv zu werden, und selbst, sicher hinter meiner Kamera versteckt, ersten Kontakt zu den neu Angekommenen aufzunehmen.

Ich bot meinem Freund an, das Projekt fotografisch zu begleiten, und glücklicherweise nahm “Tanz ist Klasse!” dankend an.

Schon bei unserem ersten Termin war ich überwältigt von der Energie, der Lebensfreude und dem scheinbar ungetrübten Spiel der Kinder. Innerhalb kürzester Zeit war ich so eingenommen von deren Zuneigung und Freude, dass ich begann, ehrenamtlich als Betreuer auszuhelfen. Seitdem vergeht keine Woche, in der ich mich nicht durch die wundervollen Erfahrungen mit den Kindern und Familien bereichert fühlen würde. Inzwischen nenne ich Einige stolz und glücklich Freunde.

Als mir eines Tages eine Mitarbeiterin des Flüchtlingsprojektes von der Verlegerin Penny Eifrig erzählte und davon, dass sie mit meinen Fotos von den Familien gerne ein Buch machen würde, war ich sofort begeistert.

Bei ihrem nächsten Besuch in Berlin haben Penny, ihre Tochter Saede und ich das Projekt unter dem Namen „They Have Names“ über Facebook gestartet. Die Zahl der Nutzer wächst täglich, das Projekt erreicht immer mehr Menschen und die Reaktionen zeigen viel Begeisterung und Zustimmung.

 

Penny and Saede Eifrig

We are a bi-cultural German-American family, and we commute between a small town in Pennsylvania and Berlin, where our kids, Saede and Casie, were born. After being bombarded with months of hate rhetoric in the US (as the election campaign was beginning), Saede* (now 17) and I decided to get involved in some way to counteract that during our 6-week stay in Berlin in the winter of 2015. (Casie was too young to have access to the camps.) We began volunteering, first at the camp for initial arrivals at Olympic Stadium, then finding the camp at the Messehalle Trade Fair ground, where over 1000 people found refuge in the primitive halls. There, we first got to know some of the amazing kids depicted later in They Have Names. When we visited, the kids often took our iPhones and took pictures of each other, their artwork, and took selfies (often with us in them, too). When we posted them on Facebook, many of our friends in the US who were looking for ways to help out offered to send funds. On a regular basis, we transferred the funds and went out to purchase and deliver the daily needs (socks, underwear, deodorant, toothpaste, toys…).

When the group at Messehalle was split up and sent to various gymnasiums, empty halls, and other refugee homes right around Christmas of 2015, one group ended up in the (formerly closed for asbestos) International Congress Center (ICC) right across the park from where we live in Berlin. That is where we continued to make friends with many of the 600+ people, including many kids and families, who are trying to survive in the mass compound.

During our interactions with the Malteser group that runs that camp, we found out that a young German photographer, Daniel, was also volunteering there.

When we returned to Berlin to volunteer at ICC for the summer, we met Daniel and came up with the idea of putting photos of the kids online with stories about them to give names to the numbers, to show that they have the same basic interests and needs as kids do all over the world: a desire to play, learn, love, and have a safe place to live.

The result is They Have Names.

Together, we have gotten to know some of the most remarkable, lovable, fun, happy, and wonderful kids and families from Iraq, Syria, Afghanistan and Iran, and hope that via social media we are able to share some of their experiences with others.

 

*Penny Eifrig was born and raised in the USA, but has spent over half of her life in Berlin, after arriving in East Germany in 1 89 as it was crumbling. She has worked for NBC News in Berlin and Moscow, as a research assistant at the Free University of Berlin, for a multicultural research organization, as a translator and copy editor, and has a company making recycled clothing. She is now also editor-in-chief at Eifrig Publishing (www.eifrigpublishing.com), a small publishing house that makes books that are “Good for our kids, good for our communities, good for our Earth”.  They Have Names is now also a book of photos and stories that will continue to raise awareness and funds to help those seeking refuge in Berlin and beyond.

**Saede Eifrig is a Senior at State College Area High School in Lemont PA, but doing independent study for her final semester so she could return to Berlin to continue volunteering at ICC and exploring career options in Political Science and Peace and Conflict Resolution, which she plans to study at Haverford College in the fall. She was born in Berlin and has gone to school at John-F-Kennedy School and Wilma-Rudolf-Schule in Berlin as well as in State College, Pennsylvania.